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Naia, la adolescente que aclara cómo se pobló América

Hallan en una cueva sumergida de México el esqueleto de una muchacha de hace 12,000 años. Su ADN indica que muchos indígenas americanos son sus parientes Hallan en una cueva sumergida de México el esqueleto de una muchacha de hace 12,000 años. Su ADN indica que muchos indígenas americanos son sus parientes.
Alberto Nava, a la izquierda, y una compeñara, con el cráneo de Naia / Nicklen/NG
(Nuño Domínguez / Materia).- Hace más de 12,000 años, en una selva cercana a los actuales complejos hoteleros de Cancún, una adolescente de 15 años entró en una cueva. La joven caminó por un largo túnel, posiblemente alumbrada por la luz de su antorcha. ¿Buscaba agua? El fuego no le bastó para ver el precipicio que se abría a sus pies y cayó más de 30 metros hasta el fondo de un pozo donde había todo tipo de animales muertos. Si sobrevivió a la caída no lo sabemos, aunque mejor sería que no. Aquel pozo era en realidad una inmensa bóveda de la que era imposible salir.

Doce milenios después, en junio de 2007, Alberto Nava se quedó petrificado a más de 40 metros bajo el agua. El túnel que antaño recorrió la adolescente está hoy inundado y Nava, un experto en buceo, lo recorría en busca de galerías desconocidas. Hubo un momento en el que el suelo “desapareció” a sus pies y las luces no le alcanzaron para divisar el otro lado de lo que parecía una inmensa estancia en total oscuridad. Cuando bajó hasta el fondo lo encontró en calma y repleto de huesos descomunales, fémures de un metro, caderas de casi dos y, junto a ellos, el esqueleto casi completo de aquella joven de hace 12,000 años.

“Durante dos años no se lo dijimos a nadie”, explica Nava al teléfono desde Monterrey, en California, donde trabaja como ingeniero informático y organizador de exploraciones subacuáticas. La zona está llena de cenotes, cuevas subterráneas inundadas por las que no es raro encontrarse a turistas amantes del submarinismo que podrían arruinar el yacimiento, espectacular, como se aprecia en este vídeo grabado por Nava. Pasados dos años, Nava y el resto de su equipo decidieron comunicar a las autoridades su extraordinario descubrimiento para que fuera protegido.

Los restos de aquella chica han resultado ser un tesoro de valor incalculable. Aquella joven perteneció al grupo de los primeros pobladores de América y el análisis de sus restos, de los que se ha conseguido extraer ADN, ayudan a responder la pregunta de quiénes fueron los primeros americanos.

Los huesos de Naia muestran
que tenía 15 o 16 años
y medía en torno a metro
y medio
El análisis completo del yacimiento de Hoyo Negro, en la península del Yucatán (México), se publica hoy en un estudio coordinado por el Instituto Nacional de Antropología e Historia de México (INAH) en colaboración con varias universidades de EEUU, así como grupos expertos en buceo, incluido Nava. El trabajo, publicado en Science, describe el nuevo yacimiento subacuático en el que aún se encuentran gran parte de los restos de la joven, bautizada por los científicos como Naia.

Junto a ella están los esqueletos de tigres dientes de sable, perezosos gigantes, gonfotéridos (enormes parientes de los elefantes) y hasta 26 especies hoy extintas, algunas de ellas nuevas para la ciencia. Posiblemente, apuntan los científicos, todos cayeron en la misma trampa mortal en un lapso de decenas de miles de años. Después, al término de la última glaciación, hace unos 10,000 años, esta gran cueva de más de 60 metros de diámetro se llenó de agua y permaneció inundada hasta hoy.

Cráneos y ADN

El origen de los primeros americanos ha sido debatido durante décadas. Por un lado, los escasos restos humanos de más de 9,000 o 10,000 años que se conservan muestran que los primeros americanos no se parecían a los indígenas actuales. De hecho la forma de sus cabezas y sus rasgos faciales encajan más con los de africanos, aborígenes australianos y habitantes del Sur del Pacífico. Pero, ¿cómo podrían esas gentes haber llegado hasta América? Por otro lado, la genética de los indígenas los emparenta con gentes de Asia, y, más concretamente, de Siberia, según los trabajos más recientes, lo que complica aún más el enigma.

Los huesos de Naia muestran que tenía 15  o 16 años y medía en torno a metro y medio. El ADN extraído de una de sus muelas del juicio muestra que perteneció a un linaje conocido por los científicos como D1 y que es característico de los humanos que habitaban en Beringia, una tierra en lo que hoy es Alaska y Rusia y que hace miles de años quedó partida en dos por la subida del nivel del mar, formando el actual estrecho de Bering. Esto refuerza la teoría de que los primeros pobladores del continente cruzaron por ese puente de tierra entre Eurasia y América y desde ahí se expandieron al sur en una sola oleada migratoria.

Esta tesis está reforzada con una prueba viviente: el 10% de todos los nativos americanos también pertenecen a ese linaje D1 y llevan aún hoy su marca en el ADN mitocondrial, el que pasan las madres a sus hijos. En Chile y Argentina hasta el 29% pertenece al mismo linaje. Por eso, aquella muchacha de Yucatán es su ancestro.

Hoyo Negro, un cenote de más
de 60 metros de diámetro,
fue una antigua trampa mortal
para animales y humanos /
Roberto Chavez Arce
Los primeros americanos habrían cruzado el puente de tierra hacia América hace entre 26,000 y 18,000 años y comenzaron a expandirse hacia el sur hace unos 17,000. Las dataciones directas del carbono de los huesos de Naia y otras indirectas realizadas en Hoyo Negro indican que vivió hace entre 12,000 y 13,000 años, es decir, perteneció a aquel grupo de primeros pobladores americanos. Pero el cráneo de Naia también es más parecido al de una africana o una niña de Oceanía que al de una india de América.

A pesar de ello, sus descubridores descartan que los ancestros de Naia  llegasen de esos lugares. Argumentan que esto no es más que un ejemplo más de la evolución: la fisonomía de los recién llegados a América fue cambiando hasta cobrar el aspecto actual. Con lo cual, dicen, queda claro que América se pobló en una sola oleada de humanos llegada desde Siberia y de ella descienden todos los indios de América. Sin embargo, otro gran estudio basado en la genética actual de 52 pueblos indígenas de América aseguraba que fueron tres oleadas y no solo una.

La posibilidad de una evolución tan rápida no es descabellada, según expertos ajenos al estudio. “Me cuadra suficientemente esta hipótesis”, explica Antonio Rosas, paleoantropólogo del CSIC que ha trabajado extensamente con fósiles y ADN de neandertales. “Estamos aprendiendo que el cambio morfológico puede ser muy rápido y después de la última glaciación se dio un momento de cambios estrepitosos”. Así, la subida del nivel del mar, las temperaturas más cálidas, la adaptación a un nuevo continente, a nuevos alimentos y paisajes, acabaría por moldear el aspecto de los americanos hasta la fisonomía actual.

En Hoyo Negro murieron
tigres dientes de sable,
perezosos gigantes, proboscídeos
y hasta 26 especies más
Posiblemente Hoyo Negro siga dando sorpresas. “Naia es uno de los pocos esqueletos de toda América que data de hace entre 12,000 y 13,000 años así que lo que queremos secuenciar su genoma completo”, ha explicado Brian Kemp, antropólogo de la Universidad del Estado de Washington y coautor del estudio, en una nota de prensa. “La tecnología actual lo permite, pero aún así es muy complicado”, añade.

Uno de los objetivos claves es proteger el yacimiento. Alberto Nava cree que ya ha entrado gente ajena al proyecto en Hoyo Negro porque, en una de sus inmersiones, vio que el cráneo de la joven estaba dado la vuelta y al borde de un pequeño precipicio en el fondo. “Un diente se había aflojado y se rompieron parte de los huesos laterales del cráneo”, comenta Nava, que tiene una beca de exploración de  la National Geographic Society.

Tras este descubrimiento, el cráneo ha sido llevado a la superficie y el INAH ya estudia cómo mantenerlo sin que se rompa tras haber pasado miles de años bajo el agua. Los accesos subacuáticos a Hoyo Negro han sido vallados y hay carteles que prohíben el paso pero eso, dice Nava, no disuade a los curiosos. Aunque la idea era mantener el mayor número de huesos in situ, señala que posiblemente haya que llevar a  la superficie más fósiles para evitar que acaben destrozados o robados.

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